Scopul avionului spațial secret al forțelor aeriene

Avion spațial X37-B după aterizare

Avionul spațial secret X37-B al Forțelor Aeriene a aterizat în iunie 2012 după mai bine de un an pe orbită. (Credit imagine: USAF / Boeing)





Când roțile celui de-al doilea vehicul de testare orbitală Air Force X-37B s-au oprit pe asfalt la baza Vandenberg Air Force din California, în urmă cu câteva săptămâni, adevărata utilitate militară a acestei enigmatice nave spațiale robotice a rămas la fel de silențioasă ca și sarcina utilă clasificată pe care o transporta.

După circuitând Pământul timp de 469 de zile și apoi coborând din spațiu peste Oceanul Pacific, nava mică autopilotată a alunecat înapoi într-un cocon de secret.

Un vehicul de ultimă generație de 11.000 de kilograme (5.000 de kilograme), X-37B are aproximativ un sfert din mărimea orbitaților navetei spațiale NASA.



Construit de Boeing Government Space Systems, al doilea zbor al X-37B - etichetat Orbital Test Vehicle-2 (OTV-2) - „a testat capabilități suplimentare”, a declarat Paul Rusnock, vicepreședintele Boeing al Space Space Systems.

OTV-2 a eclipsat durata misiunii de aproape 225 de zile a primului vehicul, precum și specificațiile de proiectare de bază de 270 de zile ale vehiculului. [Fotografii: a doua misiune secretă a Forțelor Aeriene X-37B]

Mai târziu în acest an, aceeași ambarcațiune care a zburat cu misiunea OTV-1 este să urle pe orbită deasupra unui rapel Atlas 5 într-o călătorie recondiționată, recondiționată. Încă o dată, sarcina sa de lucru este clasificată.



Și ce dacă do știm despre justificarea proiectului X-37B?

Reutilizat în mod repetat

„Așteptăm cu nerăbdare cea de-a doua lansare a OTV-1 la sfârșitul acestui an și oportunitatea de a demonstra că X-37B este un vehicul spațial accesibil, care poate fi reutilizat în mod repetat”, a spus Rusnock într-o declarație de presă Boeing.



La fel de strâns cu privire la program ca și clientul său militar, Boeing consideră că X-37B este inovator și combină „cele mai bune avioane și nave spațiale într-un vehicul fără pilot accesibil, receptiv”.

Anul trecut, la Space 2011, o conferință organizată de Institutul American de Aeronautică și Astronautică (AIAA), a fost schițat un plan derivat X-37B de Arthur Grantz, inginer șef al Grupului Experimental Systems la Boeing Space and Intelligence Systems din Seal Beach , Calif.

Grantz a detaliat o viziune pentru nava spațială pentru a sprijini livrările de marfă ale stațiilor spațiale și pentru o versiune la scară mai mare pentru a transporta astronauții pe orbită.

Programul X-37B este gestionat de biroul de capacități rapide al forțelor aeriene americane, iar vehiculul este construit pentru a prezenta reducerea riscurilor, experimentarea și conceptul de dezvoltare a operațiunilor pentru tehnologiile vehiculelor spațiale refolosibile.

„Odată cu retragerea flotei navetei spațiale, programul X-37B OTV aduce o capacitate singulară dezvoltării tehnologiei spațiale”, a declarat locotenentul colonel Tom McIntyre, manager de programe X-37B. „Capacitatea de returnare permite Forțelor Aeriene să testeze noi tehnologii fără același angajament de risc cu care se confruntă alte programe.”

McIntyre a declarat că protecția termică avansată a X-37B și sistemele solare pe orbită, precum și modelarea mediului și tehnologiile de siguranță a gamei sunt doar câteva dintre lucrurile testate. „Fiecare misiune ne ajută să continuăm să avansăm stadiul tehnicii în aceste domenii”, a spus el într-o declarație de presă a Forțelor Aeriene.

Tehnicienii inspectează avionul spațial militar X37-B după aterizarea din iunie 2012, care a finalizat vehiculul

Tehnicienii inspectează avionul spațial militar X37-B după aterizarea din iunie 2012, care a finalizat a doua călătorie a vehiculului pe orbită.(Credit imagine: USAF / Boeing)

Implicații pentru viitor

Deci, cum a evoluat acest ultim zbor al X-37B în șederea sa furtună de 15 luni?

Mama este cuvântul de la Boeing, deoarece este un program clasificat.

Purtătorul de cuvânt al Pentagonului pentru Proiectul X-37 , Maiorul Forțelor Aeriene Tracy Bunko, a declarat că evaluările post-misiune ale celui de-al doilea vehicul de testare orbitală progresează.

Dar este prematur să discutăm orice rezultate sau descoperiri în acest moment. Următoarea, a treia, misiune este pe drumul cel bun pentru octombrie 2012, în așteptarea atribuirii finale a lansării și a planificării intervalului ”, a spus Bunko.

În timp ce mințile interesante ar putea dori să știe ce urmează pentru X-37B, analiștii militari și spațiali contactați de guesswhozoo.com rămân perplexi. [Avionul spațial secret X-37B al forțelor aeriene americane (infografic)]

Elan instituțional

„Nu am niciun indiciu”, a spus John Pike, directorul Globalsecurity.org. Acest program a existat de peste un deceniu, a spus el, și a avut mai mulți sponsori și mai multe misiuni nominale, precum și mai multe misiuni suspectate / atribuite.

- Cei care spun nu știu. Și cei care știu nu spun, a spus Pike. „O parte a poveștii este doar un impuls instituțional orb, imperativul de a obține finanțarea programului și salvarea locurilor de muncă.”

Cartea de vizită prin e-mail a lui Pike poartă linia directă: „Viziunea fără finanțare se numește halucinantă”.

În ceea ce privește modelul X-37B, Pike a spus că, în acest moment, el crede că principalul „scop” al efortului este acela de a-i face pe oficialii de informații militari chinezi să ghicească „deoarece vor trebui să răspundă la tot ceea ce ar putea fi”.

Simț economic?

Oarecum similar este Yousaf Butt, consultant științific al Federației Oamenilor de Știință Americani.

„Nu sunt conștient de nimic din ce poate face această navă spațială care nu ar putea fi făcut mai ieftin cu un autobuz [navă spațială] de unică folosință. Cred că proiectul în desfășurare indică inerția instituțională ”, a spus Butt. „La fel cum naveta spațială nu a avut niciodată sens economic, nici X-37B nu are. Cu toate acestea, este doar un program experimental, deci este posibil să nu fie nevoie să se justifice în ceea ce privește economia.

În mod similar, în întuneric cu privire la scopul inițiativei X-37 este Steven Aftergood, director al Proiectului privind secretul guvernamental la Federația Oamenilor de Știință Americani din Washington, D.C.

'Din moment ce nu știu cu adevărat despre ce este programul, sunt reticent să speculez', a spus Aftergood. „Aș vrea să cred că reprezintă o descoperire tehnologică palpitantă, realizată în mod strălucit, cu beneficii profunde de securitate națională. Dar cine știe?'

Parcare cu valet

„Nu văd o mare semnificație în X-37B”, a spus Laura Grego, om de știință senior pentru Programul de securitate globală la Uniunea Oamenilor de Știință Preocupați. „Aș fi surprins să văd că proiectul continuă în acest mediu limitat de buget.”

Grego a declarat pentru guesswhozoo.com că descrierea X-37B ca un „avion spațial” îi încurajează pe oameni să se gândească la el ca la o navă spațială care poate manevra pe orbită pentru a vizita sateliții sau pentru a viza solul mai eficient.

- Dar nu face bine aceste lucruri. Nu va fi eficient la manevrarea pe orbită, deoarece toate trenurile de aterizare și ecranarea de intrare pe care le transportă o fac grea ”, a spus Grego. „Nici nu este un lansator de satelit ca naveta spațială și nu lansează sateliți mai ieftin sau mai rapid.”

În viziunea lui Grego, ceea ce pare să fie optimizat pentru X-37B este transportul de marfă, dar nu de oameni, până la spațiu și înapoi cu o aterizare frumoasă și grațioasă pe pistă.

„De vreme ce capsulele au fost returnate din spațiu de zeci de ani prin parașute, s-ar putea crede destul de mult de X-37B ca parcare cu valet foarte scumpă”, a conchis Grego.

Nava spațială clasificată X37-B de la Forțele Aeriene din SUA și-a finalizat cea de-a doua călătorie pe orbită în iunie 2012.

Nava spațială clasificată X37-B de la Forțele Aeriene din SUA și-a finalizat cea de-a doua călătorie pe orbită în iunie 2012.(Credit imagine: USAF / Boeing)

Datorie distinctivă

„Avioanele spațiale precum X-37B nu sunt în mod clar rentabile sau avantajoase din punct de vedere operațional ca platforme pentru lansarea sateliților sau a armelor spațiale, în comparație cu autobuzele convenționale de nivel superior fără aripi, plăci termice și tren de aterizare”, a declarat Mark Gubrud, un susținător al control al armelor spațiale și profesor asistent adjunct în departamentul de fizică și astronomie de la Universitatea din Carolina de Nord, Chapel Hill.

Totuși, mini-naveta cu aripi are o datorie distinctă.

„O capacitate unică este de a transporta o sarcină utilă înapoi la o anumită bază de pe Pământ. Acest lucru poate fi util pentru testarea și dezvoltarea hardware-ului spațial, dacă inspecția directă a sarcinii utile returnate produce mai multe informații decât numai telemetria ”, a spus Gubrud. Dar chiar și aici, economia este dubioasă în comparație cu capsulele și parașutele.

Avioanele spațiale ar putea avea, de asemenea, capacitatea de a-și modifica orbita cu ajutorul aerodinamicii, pătrunzând în și în afara atmosferei Pământului, a adăugat Gubrud, „dar această capacitate de stres nu pare să fi fost testată, iar valoarea sa în practică este, de asemenea, îndoielnică. '

Întrucât cazul tehnic, economic și tactic pentru X-37B este atât de slab, a concluzionat Gubrud, se pare că programul beneficiază de percepții - în rândul politicienilor, birocraților, armatei militari și publicului - încât este o tehnologie cool și futuristă.

„Păstrează vii ambițiile simbolizate de naveta spațială, prin faptul că are mai multe capacități și promisiuni decât o face de fapt. Acest lucru poate explica, de asemenea, eforturile altor națiuni de a copia programul, în ciuda incapacității oricui de a explica rațiunea sa ', a spus Gubrud.

Test de conducere

„Având în vedere că X-37 a rămas pe orbita Pământului mai mult decât„ specificațiile ”originale pentru vehicul, se pare că Forțele Aeriene încearcă să împingă marginile plicului în ceea ce privește ceea ce poate face vehiculul în sine”, a spus Joan Johnson-Freese, profesor de probleme de securitate națională la Naval War College din Newport, RI

Acest lucru nu este surprinzător, deoarece vehiculul este un banc de test pentru tehnologia prototipului, cum ar fi ce fel de senzori sunt cei mai utili, a spus Johnson-Freese.

În ultima vreme, Johnson-Freese a spus că a discutat deseori Andocarea din China a Shenzhou 9 cu modulul Tiangong fără pilot și am meditat despre care este scopul navei spațiale.

„Mi se pare că atât Tiangong, cât și X-37 sunt exact ceea ce spun proprietarii lor și, adică, teste tehnologice”, a spus Johnson-Freese. Din punct de vedere operațional, științific și ingineresc, a spus ea, are sens.

„Uneori trebuie să încerci noi tehnologii și să vezi ce poate face înainte să îi poți atribui un rol specific sau să folosești cunoștințele acumulate pentru ao rafina sau pentru a dezvolta altceva”, a spus Johnson-Freese.

Adesea în armată, ceva nu este construit decât dacă are o misiune specifică înainte de a fi dezvoltat. De exemplu, Johnson-Freese a spus că sistemul de poziționare globală (GPS) a fost aproape anulat deoarece „misiunea” sa specifică nu era suficient de specifică înainte de dezvoltare. „Și ce pierdere ar fi fost asta”, a spus ea.

„Deci, cred că este foarte bine că armata„ testează ”acest nou vehicul acum, mai degrabă decât mai târziu. O altă misiune din octombrie va fi probabil testarea altor parametri ”, a conchis Johnson-Freese.

Leonard David raportează despre industria spațială de mai bine de cinci decenii. El a câștigat premiul National Space Club pentru anul trecut și a fost redactor șef al revistelor Ad Astra și Space World ale Societății Naționale a Spațiului. A scris pentru guesswhozoo.com din 1999.